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脊柱管狭窄症とは

脊柱管(せきちゅうかん)とは椎骨が連なってできたトンネル状の管のことを言います。管の中には脳から続く脊髄神経が収まっており、脳脊髄液で満たされています。脊髄神経は腰椎部では馬尾神経や神経根になっています。図(背骨の断面図)の赤丸で囲ったところが脊柱管です。

脊柱管狭窄症(せきちゅうかんきょうさくしょう)とは、神経の後ろ側にある黄色靭帯が分厚くなったり、椎体と椎体の間にある椎間板が突出する腰椎椎間板ヘルニアになったり、あるいは骨そのものが変形突出したりすることで脊柱管が狭くなり、神経が圧迫されることを言います。

これらの変化は基本的に加齢変化ですので、ご高齢の方に多く見られます。しかし、狭窄のあるすべての人に症状が出るわけではありません。画像診断上狭窄があっても痛みやしびれなどの症状が出ない場合もあります。

脊柱管狭窄症は頚椎ないし腰椎に発症することが多い疾患です。頚椎に生じた場合には、手足のしびれや運動障害を自覚するようになります。例えば、お箸が使いにくい、字が書きにくい、ボタンが掛けにくいといった上肢の症状に加えて、歩きにくい、ふらつく、階段が上り下りしにくいなどの下肢の症状も出現します。

また、腰椎の脊柱管狭窄症では、腰から下のしびれや痛みが出現します。歩いているとお尻や足に痛みやしびれを感じ、休むと楽になる。それでまた歩くと再び痛くなるといった、間欠跛行(かんけつはこう)と呼ばれる症状がとても特徴的です。

脊柱管狭窄症の診断方法

脊柱管狭窄症の診断では、神経学的検査画像検査の2つの検査が行われます。

神経学的検査では、筋肉の力や反射を確認し、皮膚の感覚を調べ、筋力低下や麻痺がないかを調べ、障害のレベルを診断します。

画像検査では、まずレントゲン、MRI、CTを実施します。レントゲンでは、背骨全体の並びやバランス、骨の変形の程度などを見てゆきます。MRIでは、神経や椎間板が撮像されますので脊柱管狭窄の程度が最も良く確認できます。CTでは、骨の微細な構造が確認できますので、狭窄の生じている部位の状況を把握するために非常に有用です。

さて、画像検査で脊柱管狭窄が確認されたとしても、それが痛みやしびれに結びつくとは限りません。画像検査の結果のみで、急いで手術を受けたいという方もいらっしゃいますが、神経学的検査の結果とも照らし合わせて、本当にその画像検査の結果が痛みやしびれの原因なのかどうかを脊椎の専門医師によく確認しましょう。

また、お薬やブロック注射、リハビリなどといった保存療法を行った上で良くならず、痛みやしびれ症状が強い場合には手術が検討されます。その際も医師とよく相談しましょう。

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